Issue 3 |

Swahili: On the coasts of the world

by on June 2, 2015

Introduction to Swahili history

Swahili, or Kiswahili, is spoken along the East African coast, largely in Tanzania, Kenya, Somalia, and Mozambique. While over 15 million people speak Swahili as their first language, the widespread multilingualism of most African countries means millions of others speak Swahili as a second or third language; estimates range from 60 million to 140 million. It is also one of the official languages of the African Union [1].

Map of Swahili-speaking region of eastern Africa (source)

Because of its proximity to the Arab world, there was and continues to be a strong Arabic influence on Swahili language and culture. While Swahili had been used by the fishermen off the Swahili coast as far back as the 2nd century, Omani clove farmers in the 17th century established the clove trade in the area and furthered the spread of Swahili [2]. This is also the reason Swahili has such a strong influence from Arabic; while the language now uses the Latin script, the first Swahili documents were written with Arabic letters. Incidentally, the word “Swahili” comes from the Arabic suwahil, meaning ‘of the coast’ [3].

Swahili is one of the few African languages that doesn’t have a system of tones. Swahili is part of the Bantu language group; within this group, Swahili and its dialects are the only languages that don’t use tones. For those who aren’t acquainted with the linguistic concept of tone, in tonal languages, a sound with a rising intonation, for example, has a different meaning from a sound with falling intonation. Outside of the Bantu languages, the most well-known example of this is probably Mandarin Chinese. There is no specific linguistic reason to explain the loss of tone in Swahili but according to 19th century colonial bishop Edward Steele, speakers with different mother tongues most likely dropped tones in their speech, which eventually led to the loss of tone within the Swahili community as well [4].

Interesting Swahili language features

There is an abundance of vowels in Swahili words; all Swahili words, with few exceptions, end in a vowel. Additionally, there are almost no consonant clusters. Consonant-ending words that are borrowed from other languages, i.e. English, are often modified with the addition of a vowel at the end of the syllable/word, such as “bank” à benki [5]. During my time in Tanzania, this was most apparent in the Swahili names of foreigners. My name, Rebecca, was easily pronounced, and I was often asked why I had a “Swahili name” even though I was white, or mzungu. Some of my friends, however, had their names quickly changed. Eileen became Eilee, Ingrid became Ingri, Emmanuel was Emanueli.

Furthermore, Swahili has an intricate and complex noun class system, something completely foreign to most English speakers. Nouns are split into categories: there is a category for human nouns and a category for inanimate objects, for example. Noun roots have noun class prefixes, or NCPs. Prefixes are then numbered according to the content of the noun group and the plurality of the noun. The table below lists all of the Swahili NCPs; the example of the category of human nouns belongs to the NCP class 1 in the singular, and class 2 in the plural. In speech, ‘toto’ is the noun root for child; as a human noun, this belongs to categories 1 and 2, as explained. One child, then, is ‘mtoto’. Two children, the plural, moves the noun to class 2; children is ‘watoto’. Similarly, ‘ti’, the noun root for tree, belongs to noun class 3 (singular) and 4 (plural), under the category of inanimate objects. One tree, as you can probably put together, is ‘mti’, and two trees are ‘miti’ [6]. This may seem to be a complicated concept for those who are not well-acquainted with Swahili, but it is actually an incredibly useful way to classify and understand the relationship between the language and the objects it represents.

Class (Traditional Bantu numbering)NCP (Affixed to N stems)AP (Affixed to Adj./Numeral stems)PP (Affixed to V/pronominal stems)
1m-m-yu-; ye; w-; a-; m-
5ø or ji-ø or ji-li-
9ø or n-ø or n-j-
10ø or n-ø or n-ki-

The Swahili language also comes with a host of interesting words and phrases, which second language speakers may sometimes use mistakenly. One of my favorite phrases, “to sleep deeply”, translates in Swahili to “lala fofofo.” For anyone who has experienced learning a second language in a foreign environment, slip-ups are practically inevitable, but they also make great stories. The first experience I had with this was through a friend who, while bargaining, tried to use the word for ‘ten’, kumi. After accidentally changing one of the vowels, however, she saw the shock on the vendor’s face and quickly learned the word for an inappropriate body part. With a little research, I found that there are several pairs of similar Swahili words that include a common word and an inappropriate/taboo one. For example, while kunywa means ‘to drink’, kunya means ‘to defecate’. While malaika means ‘angel’, a common pet name, malaya means ‘prostitute’ [7]. Learning Swahili is an incredible experience, even the mistakes providing great opportunities to learn new vocabulary and providing a better understanding of the language; the next time you need a conversation starter, try asking friends to pronounce ngorongoro, one of the famous Tanzanian national parks.

Swahili in popular culture

The most common way people would come into contact with Swahili is likely through the Disney movie, The Lion King. Many of the characters’ names are actually Swahili words; Simba, for instance, is the word for ‘lion’, and Rafiki is the word for ‘friend’. Ironically, however, the opening lyrics of the famous song “The Circle of Life” are in Zulu, another Bantu language spoken in southern Africa. We also see Swahili in some of our English vocabulary: the word “jumbo” comes from the Swahili jambo, an informal greeting. “Jumbo” was first used as the name of the giant elephant in P.T. Barnum’s circus, a name that came from the Swahili word, and was soon adapted to mean anything incredibly large [8].

Swahili has also become more and more prevalent in Tanzanian hip-hop, also called Bongo Flava (from the Swahili word for ‘brains’, ubongo). The Bongo Flava movement appeared around the 1980s, and became an important way for many artists to bring music and lyrics to the specific problems they saw in their environments. More recently, it has become a way to discuss HIV/AIDS and sexuality in a medium not normally done in informal conversation. Some of the bigger artists in the Bongo Flava movement are the Tanzanian group X Plastaz and the rapper Dolasoul. The movement is quickly spreading and will be important to the future of African culture, language, and politics.

Overall, the future for Swahili looks bright. Its widespread use throughout eastern Africa, especially as a second-language, provides an invaluable method of communication between many groups, especially important in light of Africa’s rich and varied linguistic environment. Swahili’s place as one of the official languages of the African Union ensures its continued use in African politics and international affairs. Additionally, its growing importance in popular culture, especially through the growing Bongo Flava movement, provides a crucial way for young people to talk about their environment and struggles through the international language of music.


[2] Kharusi, N. S. (2012). “The ethnic label Zinjibari: Politics and language choice implications among Swahili speakers in Oman”. Ethnicities 12 (3): 335–353.


[4] Edward Steere, LL.D. (1924) A Handbook of the Swahili Language. London: SPCK Publications.

[5] Edward Steere, LL.D. (1924) A Handbook of the Swahili Language. London: SPCK Publications

[6] Ellen Contini-Morava (2007) “Swahili Morphology” in Morphologies of Asia and Africa, ed. Alan S. Kaye. Minona Lake, Indiana: Eisenbraus Publications.



29 Responses to “Swahili”

  1. Disneyland movie “Lion King” played a big role in the spread of Kiswahili outside the borders of traditional Swahili speaking nations like Kenya, Tanzania etc

  2. SanyaPepega

    Hello, friend! If you love sports and want to make money from your knowledge, I know exactly what you need. . With this office, you can bet on all kinds of sports, from soccer to basketball, from tennis to boxing, and more. In addition, this office has a simple and user-friendly interface that allows you to place your bets quickly and easily.

  3. this is an informative post and it is very beneficial and knowledgeable.

  4. How amazing this article is!!! It is the article which can help me to look back on myself while reading an article about, and to grow in the future rather than always beating myself up and staying in one place. 토토사이트

  5. With this office, you can bet on all kinds of sports, from soccer to basketball, from tennis to boxing, and more. In addition, this office has 문경출장샵a simple and user-friendly interface that allows you to place your bets quickly and easily.

  6. mikerooney179

    Awesome blog. I have read and thought about what you said. I have bookmarked it and I am looking forward to reading new articles. Keep up the good work!T Birds Jacket From Grease

  7. Henry Larry

    Fascinating insight into the wide-reaching influence of Swahili across East Africa! The linguistic diversity and its role as an official African Union language truly highlight its cultural significance.
    Automotive Paint Protection Services in Los Angeles CA

  8. Rather than always criticizing myself and staying put, this article can help me reflect on my past while reading it and help me progress in the future amanda the adventurer

  9. When it comes to this data, it ranks high among my priorities. Reading your article has made me happy. What a fantastic piece of writing!

  10. تأسيس شركة في دبي يتطلب إجراءات محددة. يمكن تأسيس شركة في المناطق الحرة أو في القطاع الخاص. يجب على المستثمرين اتباع الإجراءات القانونية والإدارية المطلوبة، مثل اختيار نوع الشركة والحصول على التراخيص اللازمة. دبي تقدم بيئة تجارية مثمرة مع مرونة في القوانين وتسهيلات في الاستثمار لجذب رواد الأعمال العالميين.
    تأسيس شركة في دبي

  11. السهولة في الإجراءات التنظيمية والتأسيسية تُعد ميزة أخرى، حيث تتيح للمستثمرين تأسيس الشركات بسرعة وبدون تعقيدات كبيرة. كما توفر مناطق الحرية بنية تحتية حديثة ومرافق متطورة تشمل مساحات مكتبية مجهزة ومراكز للمؤتمرات والخدمات اللوجستية الفعّالة.
    تكلفة تاسيس شركة في دبي

  12. Interesting topic for a blog. I have been searching the Internet for fun and came upon your website. Fabulous post [url=]run 3[/url]. Thanks a ton for sharing your knowledge! It is great to see that some people still put in an effort into managing their websites. I’ll be sure to check back again real soon. [url=]fnaf[/url]

  13. تشهد عمليات تنظيف المنازل في المدينة المنورة نهجاً مبتكراً وفعّالاً يرتكز على استخدام التكنولوجيا المتقدمة والمواد البيئية الآمنة، مما يعكس التزام السكان بالحفاظ على بيئة نظيفة وصحية. يقوم العديد من الأفراد بالاعتماد على خدمات شركات التنظيف المحترفة التي توفر فرق عمل مدربة تدريباً عالياً لضمان جودة الخدمة ورضا العملاء.

    شركة تنظيف شقق بالمدينة المنورة

  14. تعمل مؤسسة الحربي على تصميم وتنفيذ مدارس متطورة ومساجد معمارية جميلة، تلبي احتياجات المجتمع المحلي وتعكس الهوية الثقافية والدينية للمنطقة. تشمل مشاريعها تصميم وبناء المدارس الحكومية والخاصة، بما في ذلك المدارس الابتدائية والمتوسطة والثانوية، بالإضافة إلى بناء المساجد الكبيرة والصغيرة التي تعمل كمراكز للعبادة والتعليم الديني.

    بناء مدرسة في اسيا

  15. تتميز خدمات مركز كول سكان للأشعة بالراحة والسهولة، حيث يتم توفير الخدمة دون الحاجة للانتقال إلى المستشفى أو المراكز الطبية التقليدية، مما يوفر الوقت والجهد على المرضى وعائلاتهم. يقدم المركز تشخيصات دقيقة وسريعة لمختلف الحالات الطبية باستخدام أحدث التقنيات والأجهزة الطبية المتطورة.
    يضمن فريق عمل مركز كول سكان للأشعة تقديم الخدمة بأعلى معايير الجودة والاحترافية، حيث يتمتع الفنيون والأطباء بالخبرة الواسعة في مجال الأشعة والتصوير الطبي. كما يتمتعون باللباقة والتعامل الرقيق مع المرضى، مما يضمن تجربة إيجابية ومريحة للجميع.

    ايكو على القلب

  16. غلاب للأشعة التداخلية هو مركز متخصص يقدم خدمات طبية متقدمة في مجال التصوير الطبي بتقنية التداخلية. يعتبر هذا المركز واحدًا من الوجهات الرائدة في مجال الطب التشخيصي، حيث يوفر تشخيصًا دقيقًا وشاملًا للمرضى باستخدام أحدث التقنيات والأجهزة الطبية.

    الاشعة التداخلية

  17. تأسست مؤسسة حربي للمقاولات كشركة رائدة في مجال حفر الآبار وبناء المساجد والمدارس، وقد جعلت من رؤيتها تلبية احتياجات المجتمعات في أفريقيا وآسيا هدفاً رئيسياً. تتميز المؤسسة بخبرتها الواسعة في مجال الحفر والبناء.

    بناء المدارس في افريقيا

  18. تتألق شركة النسر الذهبي كواحدة من أبرز شركات تنظيف المنازل في المدينة المنورة، حيث تقدم خدمات ذات جودة عالية تلبي احتياجات وتوقعات العملاء. تعكس الشركة الاحترافية والكفاءة في جميع جوانب خدماتها، مما يجعلها خيارًا موثوقًا للأفراد والعائلات الباحثة عن تجربة تنظيف مميزة.
    شركة تنظيف منازل بالمدينة المنورة

  19. تأسست مؤسسة حربي للمقاولات كشركة رائدة في مجال حفر الآبار وبناء المساجد والمدارس، وقد جعلت من رؤيتها تلبية احتياجات المجتمعات في أفريقيا وآسيا هدفاً رئيسياً. تتميز المؤسسة بخبرتها الواسعة في مجال الحفر والبناء.

    بناء المدارس في افريقيا

  20. مركز كول سكانل لأشعة يتألق كأحد أفضل مراكز الأشعة المنزلية في الإسكندرية، حيث يوفر خدمات طبية متميزة تصل إلى أبواب المرضى. يعتبر هذا المركز نموذجًا للراحة والكفاءة في تقديم خدمات التشخيص بالأشعة، مما يوفر للمرضى تجربة رعاية فريدة ومريحة داخل بيئة منزلية.
    مركز اشعة في الاسكندرية

  21. الدكتور محمود غلاب، صاحب مركز غلاب للأشعة التداخلية، يبرز كشخصية بارزة في مجال الرعاية الصحية وتقديم خدمات التشخيص الحديثة. يعتبر مركزه الذي يحمل اسمه مركزًا رائدًا في مجال الأشعة التداخلية، حيث يتميز بتوفير خدمات طبية متقدمة وفعّالة للمرضى.
    استشاري أشعة تداخلية

  22. تشمل خدمات مركز كول سكان للأشعة في المنزل مجموعة واسعة من الإجراءات الأشعية، مثل الأشعة السينية والتصوير بالرنين المغناطيسي، وكذلك الأشعة التداخلية. يتم استخدام أحدث التقنيات والأجهزة لضمان جودة عالية في النتائج وتقديم تشخيص دقيق للمرضى.
    مركز اشعة في الاسكندرية

  23. تكييف كاريير أوبتيماكس إنفرتر يمثل تطورًا مبتكرًا في عالم التبريد والتكييف. يتميز بتقنية الإنفرتر المتطورة التي توفر كفاءة عالية في استهلاك الطاقة وتوفير في التكاليف. يعتمد هذا النظام على تحكم دقيق في سرعة المحرك، مما يسمح بتعديل الطاقة المستخدمة وفقًا لاحتياجات التبريد، مما يوفر أداءً متفوقًا واستهلاكًا فعالًا للطاقة. بفضل تصميمه الحديث والمواد عالية الجودة،

    اسعار تكييفات كاريير

  24. في قلب مدينة أبها تتواجد مكاتب المحاماة، واحدة منها تبرز بسطوتها وخبرتها الطويلة في القانون. يعتبر مكتب المحاماة في أبها مركزًا للعدالة والمشورة القانونية. يتألف المكتب من فريق من المحامين المتميزين، الذين يتمتعون بمعرفة عميقة في مختلف مجالات
    القانون. يسعى المحامون في هذا المكتب إلى تقديم أفضل الخدمات القانونية لعملائهم، سواء كانوا أفرادًا أو شركات.

    مكتب محامي في أبها

  25. نقل العفش في جدة هو عملية تتطلب تخطيطًا جيدًا وتنظيمًا دقيقًا لضمان سلامة الأثاث والممتلكات أثناء النقل. يُعتبر نقل العفش من المهام التي قد تكون مرهقة ومجهدة إذا لم يتم التخطيط لها بشكل صحيح، ولذلك يفضل دائمًا الاعتماد على خدمات شركات نقل العفش المحترفة في جدة لضمان سلامة العفش وسلامة المنزل.

    شركة نقل عفش بجدة عمالة فلبينية

  26. naza online gaming easy to play 24 hours

  27. مركز كول سكان للأشعة المتنقلة في الإسكندرية يُعد واحدًا من الحلول الطبية المبتكرة لتوفير خدمات التصوير الشعاعي في مواقع مختلفة. يقدم المركز خدماته باستخدام تقنيات حديثة مثل الأشعة السينية، والموجات فوق الصوتية، والتصوير بالرنين المغناطيسي، مما يسهل على المرضى الحصول على الفحوصات الطبية الدقيقة دون الحاجة إلى الانتقال إلى المستشفيات. يتميز كول سكان بفريق من الأطباء والفنيين المؤهلين الذين يضمنون تقديم خدمات عالية الجودة، مما يعزز من سرعة التشخيص والعلاج. يُعتبر هذا المركز خطوة مهمة نحو تحسين الرعاية الصحية والوصول إلى خدمات الأشعة في كافة أنحاء الإسكندرية.

    مركز أشعة منزلية بالاسكندرية

  28. علاج تضخم البروستاتا بالأشعة التداخلية هو إجراء حديث يهدف إلى تقليل حجم البروستاتا المتضخمة وتحسين الأعراض المرتبطة بها دون الحاجة إلى جراحة تقليدية. يتم تنفيذ هذا العلاج بواسطة أخصائي الأشعة التداخلية الذي يستخدم تقنيات تصوير متقدمة مثل الأشعة السينية أو التصوير بالرنين المغناطيسي لتوجيه قسطرة رفيعة إلى الأوعية الدموية التي تغذي البروستاتا. من خلال القسطرة، يتم حقن جسيمات دقيقة تعمل على تقليص الأوعية الدموية وتقليل تدفق الدم إلى البروستاتا، مما يؤدي إلى تقلص حجمها بمرور الوقت
    اسعار عمليات الأشعة التداخلية

  29. شركة النسر الذهبي لنقل الأثاث هي إحدى الشركات الرائدة في مجال نقل العفش بالمدينة المنورة، حيث تتميز بخبرتها الواسعة وخدماتها المتميزة التي تلبي احتياجات العملاء بكفاءة ودقة. تعتبر النسر الذهبي رمزًا للمصداقية والجودة في مجال نقل الأثاث، وهو ما جعلها الخيار الأمثل للعديد من الأفراد والشركات في المنطقة.

    شركة نقل عفش بالمدينة المنورة


Leave a Comment